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自閉症困擾不少家長,每90名兒童就有一人患有自閉症,科學家雖已知道自閉症患者的大腦皮層較普通人為厚,但一直未找到令皮層變厚的成因。

科大科學家證實基因影響大腦皮層的成長,在小鼠身上成功發現Axin蛋白能影響「中間前體細胞」,從而決定大腦的體積。在研究中,20隻受Axin刺激的小鼠,其中約9成老鼠出現自閉症的行為,例如逃避其他老鼠等。研究員指現時已找到自閉症「真兇」,下一步可研發新藥。

科大理學院院長葉玉如及其研究團隊,約三年前針對大腦皮層變厚的問題,探究與基因關係。負責研究的生命科學部副研究員方偉群,在3年前因研究Axin蛋白在癌症的角色中,發現對大腦皮層有影響,故轉變研究Axin蛋白對自閉症的影響。

9成受注射鼠性格固執

方偉群指,在人類24對基因中,排第16的基因蛋白Axin能影響神經細胞數量,會影響皮層厚薄及控制大腦體積,過去三年在逾百隻小鼠身上做實驗。

由於出生後的小老鼠大腦已發育,故研究員在母體中的幼鼠入手。幼鼠在母體中第13天(等同人類胚胎成長至兩至三個月)接受注射,研究員在小鼠的腦腔,注入防止Axin蛋白溶解的物質,小鼠在5日後出生,研究員發現Axin蛋白刺激皮層細胞,受注射的小鼠腦細胞較一般小鼠多五至八成,即皮層較厚。

20隻受注射的小鼠發育和普通鼠一樣,但約9成小鼠出現重複自我清潔行為,社交上逃避陌生老鼠,性格固執,堅持埋藏所有波子等,類似一般的自閉症行為。

葉玉如指,今次研究發現Axin蛋白的角色,如同生物標籤(bio-marker),有助日後研發幹細胞療法,令皮層改變厚薄。對於腦細胞不足的疾病如腦退化症,Axin蛋白有助刺激腦幹細胞增長,理論上有望治療腦退化症。

葉玉如認為胎兒在母體神經細胞已發育成長,故在懷孕期介入治療較為有效,但強調現仍在基礎研究階段,未能在人類身上應用。

Axin蛋白對大腦的影響研究報告已刊登在權威科學期刊《Neuron》。

《蘋果日報》

 

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